Misterios y Revelaciones

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Los cinco grandes descubrimientos del 2007

La variación genética humana es el hallazgo destacado del año, seguido de la reprogramación de células de la piel para obtener células madre

Los grandes avances logrados en el conocimiento de la variación genética humana se han revelado como el gran acontecimiento científico destacado del 2007, según la revista de la Asociación Americana para el Avance de la Ciencia.

 

“Durante muchos años hemos hablado de las semejanzas entre humanos e, incluso, entre nuestra especie y el resto de primates. Este 2007, por primera vez, nos hemos dado cuenta de las notables diferencias genéticas que existen entre una persona y otra”, explica Robert Coontz, subdirector de la revista Science.

 

Los estudios del genoma completo durante 2007 aportaron información sobre enfermedades, como la fibrilación auricular, el trastorno bipolar, los cánceres de mama y colorrectal, la diabetes tipo I y II, los problemas cardíacos, la hipertensión, la esclerosis múltiple y la artritis reumatoide.

 

A partir de la secuencia del genoma humano, los científicos comenzaron a hacer un seguimiento de variaciones diminutas llamadas polimorfismos nucleótidos únicos. Esas variaciones o polimorfismos fueron clave para comparar el ADN de miles de individuos con o sin enfermedad y determinar cuáles variantes genéticas suponen un riesgo para la salud.

 

La información puede conducir a los investigadores hacia genes relacionados con enfermedades, como los de la diabetes tipo 2 descubiertos este año. Según Coontz, a cargo del proceso de selección de los temas más importantes de 2007, en este año quedó establecido cuánto difiere el ADN de una persona a otra.

 

Es un salto conceptual enorme que afectará a todo, desde cómo tratan las enfermedades los médicos hasta la forma en que nos vemos a nosotros mismos y cómo protegemos nuestra privacidad”, señaló.

 

Al determinar la variación genética humana, los científicos también descubrieron que dentro de las miles de millones de bases del ADN muchas se pueden perder, añadirse o copiarse de forma que alteran la estructura genética en unas cuantas generaciones.

 

Células madre de la piel

 

El segundo descubrimiento más importante es la obtención de células madre a partir de células de la piel humana.

 

Científicos japoneses y estadounidenses revelaron en junio que habían creado “células madre pluripotentes inducidas” a partir de piel de ratón. Señalaron que esas células podrían utilizarse para producir cualquier tipo de células, incluso óvulos y esperma, con lo que demostraron que tienen las mismas capacidades de las células madre embrionarias.

 

Tres meses después, dos equipos de investigadores anunciaron paralelamente que habían creado ese tipo de células a partir de células dérmicas humanas. “Esta investigación podría alterar la ciencia y la política en la investigación de las células madre”, indicó la revista.

 

Coontz pronosticó que las células reprogramables “podrían abrir nuevas avenidas para la investigación biomédica una vez que los científicos superen unos cuantos obstáculos”.

 

Rayos cósmicos

 

El tercer descubrimiento científico de 2007 tuvo lugar en la Argentina, donde los estudios realizados en el observatorio Pierre Auger permitieron determinar el origen de los rayos cósmicos. El equipo internacional, integrado por 400 científicos de todo el mundo, fue capaz de determinar que esos rayos se originan en los llamados núcleos activos de galaxias.

 

La aceleración de estos rayos que llegan a la Tierra a casi la velocidad de la luz está dada por su paso a través de los campos magnéticos que rodean a los agujeros negros que se encuentran los núcleos activos de galaxias.

 

Dos descubrimientos más

 

Otros dos descubrimientos son señalados por la revista de la Asociación Americana para el Avance de la Ciencia como los más importantes de 2007.

 

Los avances en la producción de óxidos metálicos de transición podrían llevar a la próxima revolución de los materiales, a partir de grupos de investigadores que lograron producir pares de óxidos capaces de conformar interfases de amplias propiedades eléctricas y magnéticas. Podrían actuar como substitutos del silicio en la producción de componentes electrónicos.

 

Por último, en el campo de la neurología, estudios realizados en ratas y en humanos sugieren que la memoria y la imaginación tienen sus raíces en el hipocampo, que constituye el centro clave de la memoria. Investigadores infirieron que ese centro rearma las experiencias vividas para crear escenarios futuros.

Fuente

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